"Gram na gitarze jakbym grał na perkusji" - przyznał kiedyś Diddley. Urodził się jako Ellas Otha Bates w Mississipi w roku 1928. po przeprowadzce do Chicago zyskał pseudonim Bo Diddley. "Diddley Bow" to jednostrunowa gitara z Afryki. Jako nastolatek trenował boks i regularnie grywał na rogu ulicy. Swoją prostokątną gitarę, która stała się jego znakiem firmowym na równi z czarnym kapeluszem, skonstruował własnoręcznie w czasach studenckich.

Choć proste, dynamiczne kompozycje Diddleya stały się natchnieniem dla wielu białych zespołów (Rolling Stones, Animals, Yarbirds) on sam stopniowo popadł w zapomnienie. Renesans Diddleya zaczął się pod koniec lat 80. gdy pojawił się w telewizyjnej reklamówce butów sportowych. Zagrał też właściciela lombardu w komedii "Nieoczekiwana zamiana miejsc" pojawił się też w filmach "La Bamba" i "Blues Brothers 2000".

W 1996 roku nagrał pierwszą od dwóch dekad, płytę "A Man Amongst Men", na której gościnnie udzielali się Ronnie Woo i Keith Richards. Trzy lata później odebrał honorową nagrodę Grammy w uznaniu wpływu, jaki wywarł na muzykę popularną. Chorował od wielu miesięcy na serce. Zmarł w swym domu w Archer na Florydzie.